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Alvar Núñez Cabeza de Vaca
Álvar Núñez Cabeza de Vaca
, militar y descubridor de territorios de América. Nació en Jerez de la Frontera (Cádiz) en 1507 y murió en Sevilla en 1558 a los 51 años de edad.
Cabeza de Vaca destacó entre los descubridores de América, porque fue un negociador nato, practicante a ultranza de la no–violencia y cristiano de íntimas convicciones, aplicó su credo religioso con la idea humanista, de que todos los hombres eran iguales, sin discriminación alguna.Los territorios que anexionó Cabeza de Vaca al Imperio Español integrándolos en el Virreinato de Nueva España, tenían una extensión enorme, porque exploró toda la costa meridional de Norteamérica desde Florida hasta California, pasando por Alabama, Misisipi, Luisiana, Texas, Nuevo México y Arizona.Posteriormente el emperador Carlos I le otorgó el título de Segundo Adelantado y lo nombró capitán general y gobernador del Río de la Plata,y sus anexos. Fue el primer europeo que describió en 1542 las cataratas del Iguazú.
Familia
Nació en el seno de una familia hidalga. Era hijo de Francisco de Vera y Teresa Cabeza de Vaca, y nieto de Pedro de Vera conquistador de Canarias Siendo niño, quedó huérfano de padre y madre y entró al servicio de la Casa de Medina-Sidonia como mensajero.
Inicios como militar
Hacia los 22 años se alistó en las tropas de la Liga Santa de 1511, formada por varios países, entre ellos España, para luchar contra Francia. Dentro de la Liga Santa sirvió en las campañas de Italia.
Conflictos en España
Como militar profesional luchó en conflictos armados que ocurrían en la Península Ibérica, por aquellos tiempos, como la Guerra de las Comunidades. Participó en la Toma de Tordesillas y en la Batalla de Villalar. En 1522 combatió en la Batalla del Puente de la Reina, en Navarra.
Primer viaje a América
Álvar Núñez Cabeza de Vaca partió en 1527 hacia las Américas, enrolado como tesorero en la expedición de Pánfilo de Narváez que tenía como misión la exploración de la costa del golfo de México.La flota, estaba compuesta por cinco navíos y 600 hombres, zarpó de Sanlúcar de Barrameda (Cádiz) y, tras hacer escala en Santo Domigo y Cuba, se encaminó hacia las costas de Florida, donde, al llegar, en abril de 1528, una tempestad les obligó a desembarcar en la bahía de Tampa.
Expedición por la Florida.
En su larga exploración desde Florida hasta el actual México, pasó por una serie de calamidades y contratiempos que solo aportaron más grandeza a su gesta. De explorador, pasó a ser esclavo de los Tipinoga, luego su chamán puntero, más tarde y después de la curación de una herida de flecha de un indígena alcanzó gran fama entre los indios y se convirtió en un ser apreciado y seguido de una multitud de indígenas que le profesaron un respeto y admiración inusuales.Pasó seis años de vida conviviendo con los indígenas, aprendiendo la cultura del mimbre, el camuflaje y la guerrilla, además de conjugar chamanismo con los conocimientos médicos que arrastraba de la cultura europea. Durante algún tiempo Cabeza de Vaca ejerció de mercader entre los indígenas del territorio interior y la costa tejana.Ocho años después de su partida y tras haber pasado por innumerables penalidades, se encontraron con un grupo de exploradores mandado por el capitán Álvarez, quien en mayo de 1536 los condujo a Culiacán y, más tarde, a Ciudad de México, donde fueron recibidos por Hernán Cortés con todos los honores.Álvar Núñez traía consigo, además, las primeras noticias sobre las legendarias siete ciudades de Cíbola y Quivira, ricas en oro, que expediciones posteriores, intentaron hallar sin poderlas encontrar.
Segundo viaje a América
Tras retornar a España en 1537, Álvar Núñez Cabeza de Vaca logró de Carlos I una capitulación para sustituir a Pedro de Mendoza, que había fallecido, y para socorrer a la colonia española establecida en la zona. Carlos I le nombró capitán general, gobernador y Adelantado del territorio del Río de la Plata.La expedición, formada por tres navíos y unos 400 hombres, zarpó de Cádiz en noviembre de 1540 y arribó en marzo del año siguiente a la isla de Santa Catalina (Brasil) y que correspondía a la gobernación del Paraguay.Desde dicha isla inició un viaje a lo largo de varios meses, de miles de kilómetros, con el propósito de llegar a la villa y fuerte de Asunción del Paraguay, donde estaba la sede de la gobernación del Río de la Plata.Fue el primer europeo que descubrió y describió las cataratas del Iguazú: «el río da un salto por unas peñas abajo muy altas, y da el agua en lo bajo de la tierra tan grande golpe que de muy lejos se oye; y la espuma del agua, como cae con tanta fuerza, sube en alto dos lanzas y más».Al llegar a Asunción entró en conflicto con los capitanes y colonos españoles allí establecidos, quienes, alentados por Domingo Martínez de Irala, le rechazaban su autoridad como gobernador y sus proyectos. Finalmente ocupó el cargo de gobernador en marzo de 1542.Su propósito de erradicar la anarquía y domeñar a los insurgentes provocó que los descontentos se sublevaran en 1544 y enviaron a Cabeza de Vaca a España acusado de abusos de poder.En realidad, lo que había exigido era el cumplimiento de las Leyes de Indias, que que protegían a los indígenas de los abusos de los conquistadores, entre otras medidas políticas.
Condena y destierro
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Monumento a Álvar Núñez Cabeza de Vaca en Jerez de la Frontera realizado por el escultor, Eladio Gil. Foto: El Pantera Commons

En 1544 volvió a España bajo arresto por oponerse al uso de tanta barbarie hacia los indios, lo juzgaron y lo desterraron y enviaron a Orán (Argelia) hasta 1556 en que obtuvo el perdón por parte de Felipe II, quien lo nombró alto funcionario en Sevilla. Se cree que al final de su vida tomó los hábitos y se radicó en un monasterio sevillano hasta su fallecimiento.
Filmografía
En 1991, el director Nicolás Echevarría realizó una película basada en este personaje. El papel de Cabeza de Vaca lo interpretó el actor español Juan Diego.
Referencias bibliográficas
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Durante sus peripecias pasadas con los indígenas, recogió las primeras observaciones etnográficas sobre las poblaciones del golfo de México, escribiendo un libro titulado Naufragios, considerado la primera narración histórica sobre los territorios que hoy corresponden a Estados Unidos. Fue publicado en Zamora y Valladolid, en el cual describió sus vivencias y las de sus compañeros que atravesaron todo el suroeste de los actuales Estados Unidos y el norte de México.
"Apuntes para una biografía del jerezano Álvar Núñez Cabeza de Vaca". José Rodíguez Carrión


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Fuentes
Esta biografía se ha realizado a partir de las numerosas reseñas biográficas y de sus gestas heroicas que hay publicadas en Internet.
Editor Feliciano Robles